Matrix X-SABRE Pro – Pimp my ride!

2017-10-11 13:44

 The original review article was posted at Soundnews.ro , click here to see it.

 

S-a anuntat noul smecheras in cartier si acesta este X-Sabre Pro, cu ale sale specificatii de invidiat si constructie cum rar am mai vazut, purtand sub centura noul chip ESS Sabre 9038 PRO promite multe, dar oare va suna precum arata? Vom afla foarte curand.

Noua generatia X-Sabre PRO depaseste performanta deja clasica a vechiului X-Sabre, avem specificatii mai bune, mai multe intrari, meniu mai complet si mai multe optiuni, calitatea constructiei si componente imbunatatite.

Regele a murit, traiasca Regele!

Daca va intrebati cum s-a ajuns pana aici: prin multa munca, selectie minutioasa a componentelor de calitate si o implementare foarte buna (o spun cifrele).

Sub capota

Specificatiile sunt atat de impresionante incat pun la incercare DAC chip-urile custom, mult mai scumpe, practic SF-uri pentru oameni normali (ma uit la tine MSB si dCS).

Designul minimalist de caramida din metal back in black, este pe placul nostru.

Cutia este sculptata la CNC dintr-un bloc de aluminiu, in spate gasim orice intrare digitala de care avem nevoie, precum USB asincron sau nu – la alegere, coaxial, optic si o intrate cu totul speciala: i2S prin conectorul HDMI, voi vorbi putin mai tarziu despre aceasta conexiune.

Fiind un DAC 100% balansat, avem iesiri analog RCA si XLR, aparatul poate fi si un preamplificator digital foarte bun, ce poate oferi pana la +18 dB volum.

Panoul frontal are si touch screen, un lucru comod daca il aveti langa Dvs.

Se pot selecta intrarile digitale, volumul (in modul Pre), are buton ON/OFF de unde se poate intra si in setarile cele mai importante, unde pot fi selectati paramentri importanti precum filtrul digital ales pe material PCM sau DSD, eliminare jitter (zgomot digital), pornire sau oprire dither, update de firmware si altele.

In pachet gasim si telecomanda care practic face acelasi lucru ca si panoul frontal.

Design-ul DAC-ului este modern, este finut lucrat, WAF-ul (wife acceptance factor) este foarte ridicat, a fost practic invizibil pentru consoarta mea, inca nu m-a intrebat ce e ala…deci e de bine.

Pentru specificatii complete va rog accesati urmatorul link.

 

 

La baza acestui DAC sta desigur noul chip ESS 9038 PRO, daca nu ma insel este primul aparat de pe piata care il foloseste, in scurt timp alti producatori de DAC-uri profesionale isi vor arata propriile creatii folosind acelasi chip (hello Oppo Sonica).

 

Un alt atu al aparatului reprezinta oscilatoarele ultra-low phase noise de cristal de la Crystek care ofera un jitter incredibil de scazut, erorile de timing sunt la nivel de femtosecunde. Mai exact este vorba de o bucata CCHD-957 si doua CCHD-950 care se ocupa de frecventele de 49.152M, 45.1584M si 100M.

 

Programarea decodarii audio s-a facut prin codare FPGA folosind interfata LINX Spartan care se ocupa de procesarea tutror semnalelor audio digitale, (inclusiv semnale DoP, dCS, alocarea ceasurilor interne si bufferului FIFO).

Pentru cele mai bun rezultate s-au folosit regulatoare de tensiune de inalta performanta ES9311Q puse in 2 grupe, separate pentru un semnal balansat.

Intr-un final etajul liniar de alimentare este atat de bun incat zgomotul masurat ramas este la nivel de 1μVrms!

Transormatorul toroidal facut la comanda de catre Noratel cu siguranta si-a spus ultimul cuvant.

Aparatul stie sa decodeze orice, PCM pana la 32 bit 768Khz si DSD 1024! Comic este faptul ca muzica de o calitate atat de ridicata inca nu exista! Se lanseaza anul acesta inregistrari DSD 256, pana la DSD 1024 vor mai trece cativa ani.

Pe iesirile XLR DAC-ul ofera un SNR de -134 dB si are un crosstalk de -154 dB, distorsiunea armonica se situeaza pe la 0,00015% – eu nu cred ca am mai vazut asa specificatii la un DAC comercial facut cu chip-uri non-custom. Chiar si multe din cele custom nu se ridica la astfel de standarde.

Acum sa dam la o parte chestiile tehnice, sa imbratisam doua beri bune si sa trecem la ceva mai interesant.

Prestatia sonora

Detaliul pe care il extrage din piesele preferate este dus la extrem. Pe langa aceasta precizie chirurgicala, DAC-ul are un raspuns in frecventa impresionant. De la cel mai adanc bas si pana la cele mai inalte note muzicale totul se aude cristalin, cu usurinta depistez micile imperfectiuni sau sunete care nu ar trebui sa le aud intr-o inregistrare, precum miscarea scaunelor sau a picioarelor dintr-o sala de concert sau cum trece o masina pe langa studioul de inregistrari. Toate acestea devin un simplu joc, nici macar nu trebuie sa fiu atent ca sa le aud.

Muzica este redata foarte rapid, cu un impact puternic care impiedica posibilele erori de timing si precizie.

Ascultand Apocalyptica – On the Rooftop with Quasimodo sunetul a fost usor si natural, inchegat, nici prea siropos si nici uscat, simt o doza exacta de naturalete si de precizie.

Desi spre sfarsit piesa este super aglomerata, nu am simtit ca DAC-ul si-ar pierde tactul, sau ca se ineaca si amesteca notele muzicale, sau ca murdareste usor prestatia.

Nici vorba, fiecare nota este redata intr-o bula individuala de aer inconjurata de un spatiu vid clar delimitat. Aglomeratie rar se va auzi pe acest DAC, desigur inregistrarile proaste nu au leac, Pro-ul nu poate face minuni pentru ele.

Rar poti atribui cuvinte precum: sunet natural, melodios si dulce unui DAC bazat pe chipsetul ESS Sabre.

Pot spune ca X-Sabre Pro face o exceptie de la aceasta formula.

In primul rand se datoreaza ceasurilor Crystek de inalta performanta, etajului final de iesire care a fost bine tunat pentru a se impaca bine cu acest chipset si desigur alimentarii de top.

A fost implementata o alimentare liniara in toate partile critice ale circuitului electric care iarasi a avut un impact pozitiv asupra prestatiei audio.

Am impresia ca aparatul are doza exacta de naturalete si precizie, un echilibru tonal excelent. In toate melodiile ascultate nu mi s-a parut nicodata plictisitor, uscat, lipsit de ton sau dinamica. Din contra, cand a fost nevoie a sunat cald si duios, cand a fost nevoie a sunat laser, atat detaliile, impactul, viteza cat si redarea stricta a tuturor frecventelor.

Ascultand in continuare niste piese mai vechi Deep Purple – Soldier of Fortune eram curios sa aud daca sunetul vintage si usor distorsionat ma va deranja.

Caracterul lin si relaxat al piesei a ramas intact, clatin in continuare din cap cu un zambet pana la urechi – un semn ca totul este la locul sau.

Ascultand When a Blind Man Cries am constatat ca mediile au ramas usor de tot indulcite, chitara care plange uneori te apuca de suflet si iti atrage atentia. Vocea usor ragusita se aude clar prin fumul inregistrarii mai putin perfecte.

Ma bucur sa aud ca sulfetul acestor inregistrari este inca acolo, sincer aveam emotii ca pe acest chipset imi vor lipsi mediile si basul adanc.

Trecand pe muzica electronica al anilor 90’ m-am delectat cu 3 albume semnate The Prodigy.

Dupa primele secunde mi-a fost clar cat de rapid poate suna aparatul.

Pe No Good muzica are un impact fulger, notele nu numai ca ataca super rapid, ele se retrag cu aceeasi viteza creand un impact care il poti simti cu tot corpul.

Fun factorul este fenomenal, mixul creat de chitari electrice, tobe si sunete digitale sunt asa bine plasate si usor delimitate una de alta incat pot cu usurinta asculta o singura nota muzicala ignorand complet celelalte sunete.

Muzica nu este propagata doar intr-un plan 2D, notele se aud clar atat pe inaltime, latime cat si pe adancime. Scena audio are dimensiuni mai mari decat a unui DAC situat la acelasi nivel de pret, la fel si adancimea sunetului este ceva mai accentuata. Pot privi si analiza cu usurinta fiecare melodie si fiecare sunet individual.

Datorita adancimii sunetului, pot de asemenea aprecia distanta notelor fata de ascultator, de exemplu unele sunete le aud clar mai aproape de mine si unele clar mai indepartate de microfonul studioului. Inchizand ochii imi pot usor imagina plasarea instrumentelor in campul auditiv.

Implementarea intrarilor digitale:

1. USB

De curiozitate am instalat cateva playere software pe calculator si m-am jucat cu setarile, in primul rand am vrut sa testez daca accepta cele mai joase latente posibile si daca voi avea interferente avand procesorul incarcat cu alte task-uri. Pe VOX, Amarra si Audirvana cea mai joasa latenta a mers fara nici o problema, nu am avut sacadari, zgomote de fundal la volum minim sau maxim, absolut nici o problema chiar daca rulau mai multe programe concomintent.

Implementarea USB o consider una excelenta si ma bucur ca i-au acordat o atentie speciala pentru ca sincer sunt multe DAC-uri bune care suna bine dar sunt trase in jos rau de tot din cauza implementarii USB mediocre (DAC-urile Burson pot fi luate ca un bun exemplu).

Nu e de mirare, avand in vedere ca s-a folosit cea mai noua interfata XMOS-U serie dedicata decodarii audio de inalta performanta.

2. Optic

L-am conectat la o consola PS4 si a detectat semnalul imediat, desigur fiind un DAC stereo, a redat doar semnal stereo neputand decoda semnal multicanal, pentru asa ceva aveti nevoie de un receiver multicanal sau un DSP dedicat. Nu am intampinat nici o problema folosind intrarea optica.

3. Coaxial

Am imprumutat o interfata S/PDIF foarte buna, este vorba de Audiobyte Hydra Z alimentata de sursa de alimentare ZPM. Ambele costa cam 60% din pretul X-Sabre Pro, adica o interfata foarte buna dar si foarte scumpa.

Nu au fost diferente notabile fata de USB, pe o melodie mi s-a parut ca a sunat un dram mai natural si mai adanc, pe alta melodie parca imi limita dinamica. Diferentele erau atat de mici, incat la un moment dat ma intrebam daca este vreo diferenta sau daca delirez. Fara o interfata S/PDIF de calitate, prestatia intrarii coaxiale ar putea fi inferioara celei USB.

4. I2S (HDMI) – Semnal diferential LVDS

Este prima data cand folosesc o astfel de conexiune, am noroc ca am la indemana o interfata si un DAC capabil i2S.

Pe langa faptul ca este un protocol ce separa complet clock-ul si semnalul digital dintr-un stream de date, din toate acestea rezulta cel mai jos jitter (zgomot) digital dintre toate celelalte conexiuni, este si un protocol ce nu are nevoie de chip-uri secundare pentru a transfera streamul digital catre DAC-ul convertor. Astfel semnalul care il primeste din Hydra Z pleaca direct catre inima ESS 9038 PRO, fara a mai trecere prin chip-uri secundare, cum este in cazul conexiunilor USB, Optic si Coaxial.

I2S este de asemenea cea mai rapida conexiune digitala dintre cele 4 prezente.

Dragi frati si surori, desi sincer as vrea sa nu aud o diferenta si nu imi mai bat capul cu aparate secundare, diferentele au fost auzite aproape instant.

Sunetul a capatat o holografie si mai adanca, simt ca aud tot ce poate oferi acest DAC, sunetul adanc parca se naste din vid, din nimic. Nicidecum nu iese din boxe sau casti.

Pe langa acest fapt am auzit un sunet putin mai natural, a disparut complet agresivitatea digitala si granulatia usoara a conexiunii USB.

Nu va panicati, nu a fost o diferenta uriasa, dar a fost una clara, nu e ca si cum as upgrada DAC-ul la unul dintr-o clasa superioara, dar a imbunatatit tot ce avea Pro-ul mai bun. Daca pe USB rar de tot mai apare cate o granulatie nedorita, pe i2S nu am avut nimic de comentat, a sunat pur si simplu epic.

Concluzii

Am observat ca DAC-ul nu impresioneaza de la prima melodie, el neavand un caracter aparte, practic dispare ca aparat si incearca sa nu interfereze cu muzica in nici un fel.

Abia dupa cateva ore bune incepi cu adevarat sa intelegi toata magia pe care o face, oferind un semnal audio pur si nealterat, care ulterior se poate colora (la dorinta) cu un amplificator.

Din tot ce am ascultat pana acum in biroul meu, acesta a fost cel mai impresionant DAC, indiferent de brand sau pret.

Totul mi-a placut, inca nu i-am gasit minusuri, unicul este ca as fi vrut ca USB-ul sa sune ca i2S-ul, din pacate protocolul USB nu a fost creat pentru transportul in timp real a unui stream audio, nu e de vina aparatul.

Daca vanati un DAC modern, care este usor de utilizat si care poate decoda orice fisier audio, Matrix X-Sabre Pro de acum inainte va fi prima mea recomandare.

In acest moment poate fi ascultat si achizitionat de la impotatorul oficial la suma de 8990 RON.

Pro:

-Detalii padure, auzi musca zburand la cativa metri de studioul de inregistrari

-Viteza, atac si impact impresionante

-Liniaritate, corectitudine dar si naturalete si ton corect

-Spectrul de frecvente perfect, nimic nu sare in evidenta, nimic nu lipsestE

-Holografie adevarata intr-un camp 3D, scena destul de larga

-Lipsa distorsiunii armonice

-Pret bun raportand la performanta impecabila

Contra:

-Fara iesire de casti

-Unele DAC-uri concurente ofera si streaming

Echipamente folosite pentru review:

Matrix X-Sabre Pro, Audio-GD Master 9, Audiobyte Hydra Z + ZPM, iFi Audio iPurifier2, Audeze LCD-4, Sennheiser HD600, Meze 99 Classics